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4.2. Enlaces relativos y absolutos

Las páginas web habituales suelen contener decenas de enlaces de diferentes tipos. La siguiente imagen muestra algunos de los tipos de enlaces de la página principal del sitio web www.thinkvitamin.com:

Ejemplo de diferentes tipos de enlaces en la página 456BereaStreet.com

Figura 4.1 Ejemplo de diferentes tipos de enlaces en la página 456BereaStreet.com

En esa página, cuando se pincha sobre algunos enlaces, el navegador abandona el sitio web para acceder a páginas que se encuentran en otros sitios. Estos enlaces se conocen como "enlaces externos". Sin embargo, la mayoría de enlaces de un sitio web apuntan a páginas del propio sitio web, por lo que se denominan "enlaces internos".

Además de internos/externos, la otra característica que diferencia a los enlaces (y por tanto, también a las URL) es si el enlace es absoluto o relativo. Las URL absolutas incluyen todas las partes de la URL (protocolo, servidor y ruta) por lo que no se necesita más información para obtener el recurso enlazado.

Las URL relativas prescinden de algunas partes de las URL para hacerlas más breves. Como se trata de URL incompletas, es necesario disponer de información adicional para obtener el recurso enlazado. En concreto, para que una URL relativa sea útil es imprescindible conocer la URL del origen del enlace.

Las URL relativas se construyen a partir de las URL absolutas y prescinden de la parte del protocolo, del nombre del servidor e incluso de parte o toda la ruta del recurso enlazado. Aunque las URL relativas pueden ser difíciles de entender para los que comienzan con HTML, son tan útiles que todos los sitios web las utilizan.

Imagina que dispones de una página publicada en http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/pagina1.html y quieres incluir en ella un enlace a otra página que se encuentra en http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/pagina2.html. Como las URL identifican de forma única a los recursos de Internet y proporcionan la información necesaria para llegar hasta ellos, el enlace debería utilizar la URL completa de la segunda página.

Las URL completas también se llaman URL absolutas, ya que el navegador no necesita disponer de información adicional para localizar el recurso enlazado. Si se utilizan siempre las URL absolutas, los enlaces están completamente definidos.

Sin embargo, escribir siempre las URL completas es bastante aburrido, cuesta mucho tiempo y hace imposible cambiar la ubicación de los contenidos de un sitio web. Por ese motivo, casi todos los sitios web de Internet utilizan URL relativas siempre que es posible.

Una URL relativa es una versión abreviada de una URL absoluta. Su objetivo es eliminar todas las partes de la URL absoluta que se pueden adivinar a partir de la información de contexto de la página web. En otras palabras, las URL relativas aprovechan la inteligencia de los navegadores para crear URL incompletas que los navegadores pueden completar deduciendo la información que falta.

Considerando de nuevo el ejemplo anterior, la URL a la que se quiere enlazar utiliza el mismo protocolo y se encuentra en el mismo servidor que la página origen, por lo que la URL relativa puede prescindir de esas partes:

URL absoluta: http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/pagina2.html
URL relativa: /ruta1/ruta2/pagina2.html

En el ejemplo anterior, las dos URL son equivalentes porque cuando no se indica el protocolo y el servidor de una URL, los navegadores suponen que son los mismos que los de la página origen. Por lo tanto, cuando el navegador encuentra la URL /ruta1/ruta2/pagina2.html, realiza el siguiente proceso:

  1. La URL no es absoluta, por lo que se debe determinar la URL absoluta a partir de la URL relativa para poder cargar el recurso enlazado.
  2. A la URL relativa le falta el protocolo y el servidor, por lo que se supone que son los mismos que los de la página origen (http:// y www.ejemplo.com).
  3. Se añaden las partes que faltan a la URL relativa para obtener la URL absoluta: http:// + www.ejemplo.com + /ruta1/ruta2/pagina2.html = http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/pagina2.html.

Aunque el ejemplo mostrado es el caso más sencillo de URL relativa, existen otros casos más avanzados en los que se prescinde de parte o toda la ruta del recurso que se enlaza. A continuación se muestran los cuatro tipos diferentes de URL relativas:

1) El origen y el destino del enlace se encuentran en el mismo directorio

Si desde una página web se quiere enlazar un recurso que se encuentra en el mismo directorio del servidor, la URL relativa puede prescindir de todas las partes de la URL absoluta salvo el nombre del recurso enlazado.

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en el mismo directorio
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina2.html
URL relativa pagina2.html

Cuando el navegador encuentra una URL relativa que sólo consiste en el nombre de un recurso, supone que el protocolo, servidor y directorio del recurso enlazado son los mismos que los del origen del enlace.

2) El destino del enlace se encuentra cerca de su origen y en un nivel superior

En este caso, el recurso que se enlaza no está en el mismo directorio que el origen del enlace pero sí que está cerca y en algún directorio superior. La URL relativa debe indicar de alguna manera que es necesario subir un nivel en la jerarquía de directorios para llegar hasta el recurso.

Para indicar al navegador que debe subir un nivel, se incluyen dos puntos y una barra (../) en la ruta del recurso enlazado. De esta forma, cada vez que aparece ../ en una URL relativa, significa que se debe subir un nivel.

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en el directorio superior llamado ruta2
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/pagina2.html
URL relativa ../pagina2.html

Cuando el navegador encuentra la URL relativa ../pagina2.html, sabe que para encontrar el recurso enlazado (pagina2.html) tiene que subir un nivel desde el lugar en el que se encuentra esa URL relativa. La página que incluye esa URL se encuentra en el directorio ruta1/ruta2/ruta3, por lo que subir un nivel equivale entrar en el directorio ruta1/ruta2.

De la misma forma, si el destino se encuentra un par de niveles por encima, se debe incluir ../ dos veces seguidas:

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en el directorio superior llamado ruta1
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta1/pagina2.html
URL relativa ../../pagina2.html

Además de subir niveles, también se puede entrar en otros directorios para obtener los recursos:

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en un directorio llamado ruta4 que se encuentra en la raíz del servidor
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta4/pagina2.html
URL relativa ../../../ruta4/pagina2.html

Si se intentan subir más niveles de los que es posible, el navegador ignora todos los ../ sobrantes. Si la página que tiene el enlace es http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html y la URL relativa que se incluye es ../../../../../pagina2.html, el navegador realmente la interpreta como ../../../pagina2.html.

Como el objetivo de las URL relativas es crear URL más cortas y sencillas que las URL absolutas, este método sólo se puede utilizar cuando el origen y el destino se encuentran cerca, porque de otro modo la URL relativa se complica demasiado.

3) El destino del enlace se encuentra cerca de su origen y en un nivel inferior

Este caso es muy similar al anterior, pero más sencillo. Si el recurso enlazado se encuentra en algún directorio inferior al que se encuentra el origen, sólo es necesario indicar el nombre de los directorios a los que debe entrar el navegador.

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en un directorio inferior llamado ruta4
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/ruta4/pagina2.html
URL relativa ruta4/pagina2.html

De la misma forma, se pueden indicar varios directorios seguidos para que el navegador descienda jerárquicamente por la estructura de directorios:

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se encuentra en un directorio inferior llamado ruta6 que está dentro del directorio ruta5 y que a su vez está dentro del directorio ruta4
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/ruta4/ruta5/ruta6/pagina2.html
URL relativa ruta4/ruta5/ruta6/pagina2.html

4) El origen y el destino del enlace se encuentran muy alejados

Cuando el origen y el destino de un enlace se encuentran muy alejados (pero en el mismo servidor) las URL relativas se pueden complicar en exceso. Aunque es posible utilizar ../ para subir por la jerarquía de directorios y se puede entrar en cualquier directorio indicando su nombre, las URL relativas que se obtienen son demasiado largas y complicadas.

En estos casos, lo más sencillo es indicar la ruta completa hasta el recurso enlazado comenzando desde la raíz del servidor web. Por lo tanto, estas URL relativas sólo omiten el protocolo y el nombre del servidor.

Elemento Valor
Página origen http://www.ejemplo.com/ruta1/ruta2/ruta3/pagina1.html
Página enlazada Página web llamada pagina2.html y que se guarda en un directorio llamado ruta7 que se encuentra en la raíz del servidor
URL absoluta http://www.ejemplo.com/ruta7/pagina2.html
URL relativa /ruta7/pagina2.html

Cuando la URL relativa comienza por /, el navegador considera que es la ruta completa comenzando desde la raíz del servidor, por lo que sólo le añade el protocolo y el nombre del servidor origen.

A continuación se resumen los cuatro posibles casos de URL relativas y el procedimiento que sigue el navegador para convertirlas en URL absolutas:

Si la URL relativa... El navegador la transforma en URL absoluta...
...sólo consiste en el nombre de un recurso ...añadiendo el protocolo, servidor y ruta completa del origen del enlace
...comienza por ../ ...añadiendo el protocolo y servidor del origen del enlace, subiendo un nivel en la jerarquía de directorios y añadiendo el resto de la ruta incluida en la URL relativa
...comienza por / ...añadiendo el protocolo y servidor del origen del enlace
En cualquier otro caso ...añadiendo el protocolo, servidor y ruta completa del origen del enlace, a la que se añade la ruta incluida en la URL relativa